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Lunes, 07 Marzo 2016 12:14

Nevadas de brillante metano en Plutón

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La region de Cthulhu, la más oscura bajo la extensa llanura de hielo de Sputnik / Fotografía: NASA/JHUAPL/SwRI La region de Cthulhu, la más oscura bajo la extensa llanura de hielo de Sputnik / Fotografía: NASA/JHUAPL/SwRI

La NASA estima que la nave New Horizons almacena todavía más de la mitad de los datos de su máximo aproximamiento a Plutón en julio de 2015. Según informó la agencia gubernamental el pasado jueves, los científicos de la misión han descubierto en este planeta una cadena de montañas cubiertas de metano en forma de nieve. El hallazgo fue en Cthulhu, una región situada al ecuador que presenta un comportamiento geológico singular.

La Cámara de Imagen Visible Multi-Espectral (MVIC), integrada en la nave de la misión New Horizons, tomó la primera fotografía de la región de Cthulhu apenas 45 minutos antes de su máximo aproximamiento a Plutón. Ésta, situada al oeste de las grandes llanuras de nitrógeno helado de la planicie de Sputnik, muestra una superficie oscura que hasta ahora había suscitado dudas sobre su verdadera composición. Según comunicó la NASA el pasado jueves, el equipo de la misión New Horizons descubrió una cadena de montañas “exóticas”, según las calificaron, cubiertas de metano en forma de nieve.

“Que estas capas de material solo se encuentren en las laderas superiores de los picos, sugiere que el hielo de metano puede actuar como el agua en la atmósfera de la Tierra, condensándose como hielo a gran altura”, explicó John Stansberry, miembro del equipo científico de New Horizons del Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial de Baltimore, un centro que también se encarga de analizar los datos de la misión Hubble.

Otro dato más sobre una geología insólita

H.P. Lovecraft, en su relato La llamada de Cthulhu (The Call of Cthulhu en inglés), situó a Cthulhu en su constelación mitológica del horror como una criatura comparable físicamente a una montaña en movimiento. El novelista le dio una cabeza de cefalópodo con un cuerpo de dragón cuya composición dista mucho de cuanto pueda encontrarse en la Tierra. Un dato que, si no fuera porque la Unión Astronómica Internacional aún no ha dado su última palabra sobre el nombre para esta región de Plutón, guardaría una estrecha relación con su insólito comportamiento geológico.

 

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Metano en forma de nieve en Cthulhu, Plutón / Fotografía: NASA/JHUAPL/SwRI

 

Cthulhu es una región situada entre la planicie de nitrógeno helado de Sputnik, también conocida como “el corazón de Plutón” y al este de Meng-P’o, la más oriental de las manchas amarillas apodadas Brass Knuckles (en español “puño americano”) por la NASA. Tiene forma de ballena y se extiende a través de 3.000 kilómetros de largo y 750 de ancho, con un diámetro superior al Estado de Alaska.

“Es un paisaje único y sorprendente que se extiende sobre cientos de millas”, expresó William McKinnon, líder adjunto del equipo de Geología, Geofísica e Imagen (GGI) de la misión en la Universidad de Washington (St. Louis), el pasado septiembre, cuando las primeras imágenes detalladas del relieve de Plutón llegaron a la NASA. “Se parece más a la corteza de árbol o a la piel de un dragón que a la geología. Realmente va a tomar tiempo averiguar qué es; tal vez es una combinación de fuerzas internas y la sublimación del hielo conducida por la luz del sol débil en Plutón”, especuló.

El color rojizo de Cthulhu podría formar parte de un ‘alquitrán’ resultante de hidrocarburos complejos denominados tolinas que cubren la superficie y se forman a partir del metano y el nitrógeno al interactuar con la luz ultravioleta y los rayos cósmicos. No son un descubrimiento nuevo. También se han observado tolinas en otros cuerpos del sistema solar como los satélites Umbriel (Urano), Titán o Jápeto (Saturno).

La presencia de cráteres en su superficie sugiere que la región podría tener miles de millones de años de antigüedad. La determinación de metano en forma de nieve sobre los picos de las montañas ofrece una llave más para comprender el enigmático comportamiento geológico del planeta enano.

La sonda New Horizons cumplió una década de viaje espacial desde su lanzamiento en Cabo Cañaveral el pasado 19 de enero. La NASA desarrolló esta misión con la finalidad de resolver preguntas sobre Plutón, sus lunas y los objetos del Cinturón de Kuiper.

La nave fotografío a un volcán en erupción sobre la superficie de Ío, cruzó las órbitas de Urano y Neptuno y se aproximó a Plutón para efectuar un acercamiento histórico. Tras sobrevolar a su satélite principal, Caronte, se dirigió hacia su destino actual, el objeto transneptuniano 2015 MU60. Mientras tanto, seguirá aportando sus insólitos hallazgos en las pequeñas dosis que permite la distancia.

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